La carte du Siam établie par les Français en 1686

Avant 1939 la Thaïlande était connue sous le nom de Siam, ou royaume de Siam. Le changement du Siam à la Thaïlande a eu lieu au cours du mandat de Phibun Songkhram, une période, qui a coïncidé avec la deuxième guerre mondiale, et avec une tendance ultra nationaliste qui a influencé les politiques nationales et étrangères.

Le gouvernement de Phibun Songkhram (1938-1944) a été soutenu par des hommes comme Luang Wichit Wathakarn (qui a contribué au changement de nom), Luang Promyothi (qui a commandé l’armée thaïlandaise, et envahi l’Indochine française en 1940), Luang Saranupraphan (qui a composé l’hymne national qui est encore en usage).

Phibun Songkhram et sa clique ont, depuis, été considérés par beaucoup comme une dictature militaire liée avec le mouvement fasciste de l’époque.

Au cours de cette période, la Thaïlande a annexé des zones en Asie du Sud-Est continentale, qui avait été divisées entre les empires français et britannique.

L’ annexion d’une partie de l’Indochine française

Au début des années 1940, la Thaïlande a annexé les provinces cambodgiennes de Siem Riep, Battambang et de Champassak de l’Indochine française, en partie occupé de l’Etat Shan (Keng Tung), et a pris plus de quatre États du nord de la Malaisie (Kedah, Perlis, Kelantan et de Terengganu) à l’empire britannique.

La perception des sympathies fascistes de Phibun Songkhram, provient aussi en partie du fait qu’il a signé un pacte de coopération avec les Japonais et a déclaré la guerre aux États-Unis et la Grande-Bretagne.

Le 24 Juin 1939, le général Phibun Songkhram Luang, 42 ans, qui avait été nommé premier ministre six mois auparavant, a déclaré que le nom du pays devait changer de Siam (Prathet Syam) à Thaïlande (Prathet Thai).

Le drapeau du Siam, la Thaïlande d'avant 1939
Le drapeau du Siam, la Thaïlande d’avant 1939

Le premier ministre a alors déclaré que: « L’usage du nom du pays a été à la fois Thaï (prathet Thaï = le pays des Thaïs) et le Siam, et puisque le peuple thaïlandais est plutôt enclin à appeler le pays Thaï, le gouvernement estime donc qu’il s’agit d’un ratthaniyom [mandat culturel de l’État ] que le nom du pays doit être en conformité avec le nom de la race et de la nyom [inclinaison] de la population thaïlandaise.  »

Un nom d’origine khmère

A l’appui de sa décision, Phibun faisait valoir que le Siam est une transcription du nom donné au peuple thaï par les Cambodgiens. Au XIIIe siècle, les Khmers occupaient le pays avant que les communautés thaïes ne s’unifient et ne créent le royaume de Sukhothaï.

Le même jour, le gouvernement a annoncé que le 24 Juin, date du coup d’Etat de 1932 qui a mis fin à la monarchie absolue, serait désormais Wan Chart (Fête nationale).

C’était la première fois qu’un jour férié n’était pas liée à des célébrations religieuses ou dynastique. Une première pierre a  aussi été posée sur l’avenue Ratchadamnoen  pour le monument, hautement symbolique, de la démocratie.

Avec la fin de la Deuxième Guerre mondiale en août 1945, Phibun Songkhram (premier ministre de Décembre 1938 à août 1944) et  quelques uns de ses principaux acolytes ont été inculpés de crimes de guerre, mais ont ensuite été acquittés.

Mais le changement de nom de Siam en Thaïlande (Prathet Thai) n’a jamais sérieusement été remis en question.

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